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Un implacable diagnostic

31 juillet 2011

Poème favori de Nelson Mandela, « Invictus » est une ode à la résistance. Son auteur, le poète anglais William Ernest Henley (1849-1903), l’avait écrit sur son lit d’hôpital alors qu’il venait d’être amputé d’un pied. Sa lecture avait aidé l’ancien président sud-africain lors de ses années de détention. Et le titre de ce  poème avait été repris pour le film éponyme narrant l’épopée des Springboks en 1995, sacrés champions du monde sur leurs terres. Les rugbymen sud-africains avaient alors su se montrer invincibles, s’imposant en finale face à la Nouvelle-Zélande. Seize après, c’est un tout autre combat que doit mener l’un d’entre eux, Joost van der Westhuizen. Il souffre de la maladie de Charcot, ou sclérose latérale amyotrophique (SLA), et son médecin vient de déclarer au quotidien sud-africain Beeld qu’elle lui laisse 80 % de chances de vivre entre deux et cinq ans. Le journal explique que cette maladie, qui provoque une dégénérescence nerveuse et musculaire, semble toucher particulièrement les hommes. Et les personnes très actives, dont les grands sportifs, en sont plus fréquemment victimes. Josh van der Westhuizen, qui a eu quarante ans au début de l’année, a porté 89 fois le maillot sud-africain entre 1993 et 2003 (cf vidéo ci-dessous). Il a longtemps détenu seul le record du nombre d’essais marqués en sélection nationale (38).

Le groupe des champions du monde 1995 a déjà connu un drame l’année dernière avec la disparition du troisième ligne Ruben Kruger. Un cancer du cerveau avait été diagnostiqué en 1999 chez ce joueur, juste après la fin de sa carrière sportive, et il s’est éteint en janvier 2010 à l’issue d’un long combat contre cette maladie. Surnommé « l’exécuteur » (cf le livre « Rugby, Coupe du monde inédite« ), Ruben Kruger avait notamment été l’auteur de l’essai sud-africain lors de la demi-finale contre le France. O.B.

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